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Alors que la Libye plonge dans le chaos, les puissances étrangères cherchent une issue

TRIPOLI, Libye – La Russie a envoyé des centaines de mercenaires pour soutenir les milices assiégeant la capitale libyenne. Les Émirats arabes unis ont envoyé des avions et des drones, tandis que l'Égypte a fourni un soutien logistique.

Pour les arrêter, la Turquie a envoyé des dizaines de conseillers militaires et expédie maintenant des centaines de miliciens syriens.

Walid Khashib, un employé de banque libyen de 35 ans, souhaite juste qu'ils partent tous.

"Nous, les Libyens, ne voulons pas de troupes turques, syriennes ou russes ou d'autres troupes étrangères", a déclaré M. Khashib, qui avait profité d'un cessez-le-feu temporaire pour visiter les décombres de sa maison bombardée dans l'est de Tripoli. "Nous voulons juste que le problème soit résolu."

Le conflit en Libye, riche en pétrole, est devenu l’une des guerres par procuration les plus difficiles à résoudre au Moyen-Orient. La Russie, les Émirats arabes unis et l'Égypte soutiennent l'ancien général de l'armée libyenne Khalifa Hifter, qui assiège la capitale, Tripoli. La Turquie y défend le gouvernement soutenu par les Nations Unies.

Mais à Tripoli, les attentes sont faibles.

Aucune des puissances étrangères engagées en Libye – motivées par des intérêts commerciaux, des jeux géopolitiques ou des rivalités régionales et idéologiques – n'a jusqu'à présent montré la moindre volonté de reculer.

M. Hifter a déclaré qu'il participerait à la conférence, mais n'a jamais montré sa volonté d'accepter un accord qui lui donne moins que le plein contrôle du pays.

Son principal parrain étranger, les Émirats arabes unis, l'avait exhorté à continuer de se battre plutôt qu'à accepter un cessez-le-feu, selon trois diplomates connaissant bien les discussions.

Les dirigeants du gouvernement soutenu par les Nations Unies à Tripoli ont également montré un dégoût récent pour la nécessité de faire des compromis avec M. Hifter, affirmant que le nouvel afflux de soutien turc leur donnait le potentiel de victoire militaire.

"La Turquie nous aidera autant que possible à vaincre l'avancée des forces de Hifter", a déclaré jeudi Khalid Elmeshri, un haut responsable du gouvernement provisoire.

Et les Libyens craignent que, même si le sommet international débouche sur un nouveau cessez-le-feu, ce ne soit qu'une pause avant une nouvelle escalade de la guerre.

La reprise des combats pourrait être encore pire, selon de nombreux habitants de Tripoli, car ce serait entre des soldats professionnels et des mercenaires entraînés, pas des amateurs libyens.

La Libye a eu du mal à sortir du chaos depuis que les forces de l'OTAN ont évincé le dictateur, le colonel Mouammar el-Kadhafi, il y a neuf ans. Le vide énergétique a fait de la Libye une cible tentante pour des puissances étrangères ambitieuses qui lorgnent ses vastes réserves de pétrole et son long littoral méditerranéen. Ses frontières désertiques perméables en ont également fait un point de pression pour l'Occident, à la fois un refuge pour les extrémistes et un point de départ pour des milliers de migrants à destination de l'Europe.

Pendant des années, Washington a exercé peu de pression publique pour empêcher des partenaires régionaux comme les Émirats arabes unis, l'Égypte, le Qatar ou la Turquie d'alimenter le chaos en soutenant des milices libyennes rivales.

Et les messages de Washington sont mitigés. Quelques jours après que M. Pompeo a exhorté M. Hifter à cesser son attaque contre Tripoli en avril, le président Trump a appelé M. Hifter pour le féliciter. Le lendemain, M. Hifter a commencé à bombarder des quartiers civils de la capitale pour la première fois.

Le président russe Vladimir V. Poutine a peut-être été motivé par le désir de relancer des accords lucratifs sur les armes et d'autres contrats commerciaux dont la Russie avait bénéficié sous le colonel Kadhafi. Mais il semble aussi simplement se réjouir d'embarrasser l'Occident à un coût très bas pour la Russie, ont déclaré plusieurs diplomates étrangers.

Pour sa part, le président turc Recep Tayyip Erdogan est peut-être intervenu en partie pour contrer l’influence de l’autre chef de file de M. Hifter, les Émirats, un ennemi régional de la Turquie dans une guerre froide idéologique contre l’islam politique.

Mais M. Erdogan a des intérêts financiers encore plus importants. Les entreprises turques avaient jusqu'à plusieurs milliards de dollars de contrats avec la Libye avant le soulèvement contre le colonel Kadhafi, et les entreprises de construction turques devraient tirer de gros bénéfices de la future reconstruction du pays.

En décembre, M. Erdogan a signé un accord avec le gouvernement de Tripoli qui pourrait donner à la Turquie le droit d'exploiter des ressources minérales et autres dans une large partie de la Méditerranée – un accord qui perdrait toute valeur si M. Hifter prenait le relais.

Lorsque M. Hifter a refusé de signer le cessez-le-feu russo-turc proposé, M. Erdogan a parlé "d'enseigner une leçon" au commandant libyen et a déclaré jeudi qu'il envoyait des troupes.

M. Elmeshri a déclaré qu'environ 1 000 soldats turcs étaient déjà là.

Mais les combattants libyens et les diplomates occidentaux ont déclaré qu'ils n'avaient vu aucun signe d'un contingent de Turcs aussi important.

Au lieu de cela, M. Erdogan semble avoir expédié des combattants syriens de certaines des mêmes milices syriennes que la Turquie a récemment déployées dans le nord de la Syrie – transférant des combattants endurcis directement d'une guerre par procuration insoluble au Moyen-Orient à une autre.

Vendredi, deux combattants libyens défendant Tripoli ont déclaré avoir récemment combattu aux côtés de 200 membres d'une milice syrienne soutenue par la Turquie. Deux diplomates occidentaux ont déclaré que, lors de conversations privées, des responsables du gouvernement de Tripoli ont reconnu la présence des combattants syriens. Un diplomate a déclaré qu'au moins 400 Syriens combattaient, et l'autre a déclaré que le nombre pourrait atteindre 1 200.

Embarrassés par le recours à des mercenaires – une accusation que les partisans du gouvernement de Tripoli lancent souvent contre M. Hifter – les autorités là-bas pourraient chercher à cacher leur présence. Tripoli a supprimé l'accès auparavant facile aux lignes de front pour les journalistes en visite. Certains diplomates occidentaux ont déclaré que le gouvernement de Tripoli avait également enlevé les smartphones des combattants syriens pour les empêcher de publier leurs exploits libyens sur les réseaux sociaux.

M. Elmeshri a nié que la Turquie ait envoyé des «ressortissants syriens». Mais il a reconnu que la Turquie aurait pu envoyer des combattants qui pourraient passer pour la Syrie. Certains étaient des Turkmènes de langue arabe, a-t-il dit, «qui vivent près de la frontière syrienne et sont venus ici pour faciliter la traduction et d'autres choses».

Des militants du nord de la Syrie, contactés par téléphone, ont déclaré que la Turquie menait un effort concerté pour recruter de jeunes combattants pour la guerre de Libye. Plusieurs combattants ont déclaré que la semaine dernière, des centaines d'hommes avaient été attirés par les promesses d'un salaire mensuel de 2 000 $.

"Vous pourriez les appeler des mercenaires", a déclaré un combattant du nom de Khatab, qui a demandé à être identifié uniquement par son nom de famille. «Ils ne gagnent pas assez d’argent chez eux, alors c’est vraiment tentant d’aller en Libye.»

Alors que des rumeurs sur les nouveaux arrivants turcs et syriens circulaient à Tripoli, certains habitants ont dit craindre que des puissances étrangères ne façonnent désormais l’avenir de la Libye.

"Si l'une des puissances internationales fait pression avec ses mains de fer pour quelque chose, chaque partie fera ce qui est dit", a déclaré Muattasim Billah, 30 ans, qui vendait des jouets à partir d'un chariot sur la place principale de la capitale. "Quelque chose pourrait arriver en un clin d'œil."

David D. Kirkpatrick a rapporté de Tripoli et Declan Walsh du Caire. Hwaida Saad a fourni des reportages depuis Beyrouth, Liban.

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