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Alors que les meurtres de gangs augmentent, l'Afrique du Sud envoie son armée au Cap et les applaudissements de la ville

CAPE TOWN – C'était comme une scène de l'époque de l'apartheid: une unité militaire avec des camions blindés et des fusils d'assaut patrouillant dans les rues d'un township sud-africain.

Mais lorsque les soldats sont arrivés à Mitchells Plain, une banlieue pauvre du Cap, les gens ne s'y sont pas cachés et n'ont pas protesté, comme beaucoup l'auraient fait il y a plusieurs décennies, lorsque l'armée était un symbole de l'autorité de la minorité blanche.

Au lieu de cela, les habitants se sont précipités de chez eux pour accueillir les troupes, qui ont été envoyées le mois dernier pour réprimer une vague de violence extrêmement meurtrière due aux gangs et sont restées dans la région depuis.

"C'est ce dont nous avons besoin", a déclaré Nasser Myburgh, un technicien radio, observant des soldats et la police fouiller une maison dans sa rue à la recherche de drogue. "Les gens tirent ici tous les soirs."

Essayant d'empêcher l'effusion de sang, le président Cyril Ramaphosa a ordonné l'intervention militaire le 12 juillet, malgré les avertissements des experts selon lesquels les soldats ne peuvent rien faire face aux problèmes sous-jacents, tels que l'aggravation de la corruption et le chômage, qui permettent aux gangs de régner sur les townships depuis des décennies.

La région de Mitchells Plain où réside M. Myburgh se trouve sur les Cape Flats, une étendue bordant la ville où des personnes noires et métisses ont été déplacées de force du centre-ville pendant l’apartheid. Son quartier a été divisé par un éventail de gangs belligérants: les Hustlers, les Rude Boys, les Ghetto Kids, les Spoiled Brats, les Hard Livings et les Américains, dont les symboles incluent des signes dollar et le drapeau des États-Unis. Des graffitis de gangs marquent les murs des petites maisons surpeuplées, bon nombre d’entre eux comportant des baraques dans l’arrière-cour pour compenser le manque de logements.

Selon les autorités sanitaires provinciales, le premier week-end de patrouilles militaires a été le théâtre de meurtres commis à Cape Flats. Au cours du week-end suivant, 46 personnes ont été tuées.

Quelques semaines après le déploiement, l'effusion de sang ne s'était pas arrêtée à certains endroits. À Mitchells Plain, moins de 48 heures après le retour d’une patrouille militaire à sa base, un homme du nom de Ashley Cupido a été tué.

«Vous entendez des coups de feu et espérez que ce n’est pas votre enfant», a déclaré sa mère, Barbara Cupido, plusieurs jours après le meurtre. Le corps de M. Cupido était toujours à la morgue de la ville, où la recrudescence de la violence a entraîné un retard.

M. Cupido vivait dans une zone contrôlée par le gang Hard Livings. Sa petite amie et son fils de 5 ans vivaient sur le territoire des Américains. On lui a tiré dessus en marchant entre les deux maisons, a déclaré sa mère.

La police qui a enregistré le plus grand nombre de meurtres en Afrique du Sud l’année dernière, Nyanga, également à Cape Flats, a enregistré 308 meurtres, soit un de moins que Baltimore, une ville comptant 10 fois plus de personnes. Mitchells Plain a eu 140 meurtres, alors que le centre du Cap – abritant des restaurants, des galeries et des hôtels haut de gamme – n'en comptait que huit.

Cette année, l'intensification des rivalités entre gangs ont conduit la violence à des niveaux de crise. Le taux de meurtres était «environ deux fois plus mauvais que ce que nous avons vu auparavant», a déclaré Jean-Pierre Smith, membre du comité du maire de la ville chargé de la sécurité.

Des responsables tels que M. Smith ont déclaré que le déploiement militaire, appelé Opération Prosper, contribuerait à stabiliser les 10 quartiers les plus dangereux du Cap et permettrait à d'importants programmes sociaux de reprendre leur activité professionnelle – les écoles et les ambulances, par exemple, ne peuvent pas fonctionner dans de nombreuses régions. Mais les critiques préviennent que faire intervenir l'armée ne peut que freiner la violence.

Certains des plus fervents partisans de l'opération Prosper, qui devrait s'achever en septembre, sont membres de forums de police locaux, qui affirment que le gouvernement prend enfin au sérieux leurs préoccupations après des années de négligence. Au Cap, l’armée est placée sous le commandement de la police et est déployée lors de raids ciblés.

"Si la sécurité est perçue, c'est peut-être mieux que rien", a déclaré M. Stupart. "Mais vous ne devriez pas avoir le genre de rupture de la société où les gens encouragent les déploiements militaires dans leurs propres quartiers."

Tous les soirs, M. Myburgh, technicien radio, enferme sa famille à l’intérieur et allume la télévision. "Marchez dehors", dit-il, "vous allez probablement vous faire tirer dessus."

La nuit précédant l’arrivée de l’armée, à quelques rues de la maison de M. Myburgh, un jeune homme du nom de David Hermanus a été abattu. En représailles, des gangsters ont bombardé une maison voisine avec des balles blessant un homme et sa nièce âgée de 18 ans. Un autre homme, Garth Adams, a été tué l'après-midi suivant, environ une heure avant le début des patrouilles.

«C’est ainsi que nous vivons», a déclaré M. Myburgh. "Pour nous, c'est normal."

Le gangstérisme est moins un syndrome des Cape Flats que sa principale force dirigeante. Les premiers gangs se sont enracinés dans la tourmente des renvois forcés des années 1960, 1970 et 1980, lorsque des dizaines de milliers de familles ont été expulsées des quartiers réservés aux Blancs. Le chômage est resté élevé dans une grande partie de la région; à Mitchells Plain, moins de 37% de la population a un emploi.

Après l’apartheid, lorsque les frontières internationales de l’Afrique du Sud ont été ouvertes, de nombreux gangs se sont transformés en puissantes entreprises criminelles, a déclaré Simone Haysom, chercheuse à la Global Initiative contre le crime organisé transnational.

«Les gangs continuent de se nourrir de la négligence de l’État et du dysfonctionnement social», a déclaré Mme Haysom, auteure de un livre sur la violence dans les Cape Flats. "Mais le contrôle territorial, les profits et la violence sont beaucoup plus importants qu'ils ne l'ont jamais été auparavant."

Le conflit est également alimenté par une réserve d’armes, dont beaucoup ont été obtenues de responsables corrompus: en 2016, par exemple, un ancien policier de Pretoria a été reconnu coupable d’avoir vendu illégalement environ 2 000 armes à feu, dont la plupart se sont retrouvées à Cape Flats. Une étude du South African Medical Journal a révélé une «forte association» au cours de cette période entre la disponibilité des armes à feu et le taux de meurtres.

"Ce sont les armes qui ont tout changé", a déclaré M. Myburgh.

M. Myburgh a grandi à Hanover Park, une autre banlieue actuellement ciblée par l'armée, mais s'est éloigné lorsque la violence est devenue trop grave. Son jeune frère est resté et est devenu membre du gang américain.

Un jour le mois dernier, le frère de M. Myburgh a jeté un œil à travers la vitre de son écran alors que l'armée entrait dans le parc de Hanover. Trois jours plus tard, il a affirmé être de retour dans les affaires, distribuant des billets de banque contrefaits et emmenant un groupe d'adolescents armés pour fermer une halle aux drogues rivale.

«Lorsque l'armée quitte cet endroit, les tirs se poursuivent», a-t-il déclaré, demandant à ne pas être nommé, de peur de donner l'alerte aux autorités. Trop de gangs gagnent de l'argent avec le commerce de la drogue, a-t-il expliqué. Et il y avait beaucoup trop d'armes à feu dans la rue.

Un samedi récent, deux funérailles ont eu lieu à Mitchells Plain, à quelques centaines de mètres l'une de l'autre.

Une épaisse brume froide régnait sur les Cape Flats pendant les cérémonies. Des gangsters et des policiers étaient de garde à chaque enterrement au cas où une fusillade éclaterait.

Devant la maison de sa famille, qui avait trois trous de balle par la fenêtre avant, Ronald Hermanus, 28 ans, a nié que son frère fût un gangster. "Mais vous savez comment c'est", dit-il. "Vous me faites mal, je vous ai fait mal au dos."

Sa famille ne se sentait plus en sécurité et prévoyait de quitter Mitchells Plain, où elle vivait depuis des décennies, a-t-il ajouté.

"Ce feu", at-il dit, "va venir pour se venger."

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