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Des scientifiques choqués découvrent 400 km de mangroves mortes et endommagées dans le golfe de Carpentaria | Environnement

Une cascade d'impacts comprenant la hausse du niveau de la mer, les vagues de chaleur et les cyclones tropicaux consécutifs a créé 400 km de mangroves mortes et gravement endommagées dans le golfe de Carpentaria, a découvert une mission de suivi scientifique.

Le professeur Norman Duke, de l'Université James Cook, a passé 10 jours à surveiller 2 000 km de côtes à partir d'un hélicoptère, et à effectuer des contrôles terrestres dans 32 estuaires situés le long de la côte, entre Weipa (Queensland) et Cape Barrow (Territoire du Nord).

En 2015, la région éloignée a subi ce qui semble être le pire dépérissement massif de mangroves jamais enregistré. La cause, a dit Duke, était une combinaison de chaleur extrême, d’une baisse temporaire du niveau de la mer à l’époque due à la pression atmosphérique et de sécheresse.

Duke et ses collègues sont revenus pour une deuxième visite de suivi afin de découvrir les effets dévastateurs de deux cyclones. Ils avaient créé une zone de 400 km de mangroves mortes et endommagées.

En décembre 2018, le cyclone Owen a balayé la côte du golfe, puis, trois mois plus tard, le cyclone Trevor de catégorie 4 a frappé juste au sud de la zone d’impact d’Owen.

"Nous obtenons ces effets composés auxquels nous ne nous attendions tout simplement pas", a déclaré Duke à Guardian Australia.

«Les mangroves touchées par le dépérissement de 2015 sont déjà vulnérables car elles ne font que se rétablir. Maintenant, vous avez tout ce bois mort qui devient comme des projectiles. Ce fut un choc pour moi de voir les dégâts. "

Sur des centaines de kilomètres, Duke explique que ce qui serait habituellement un paysage de mangroves vertes luxuriantes a été remplacé par des arbres gris terne et en difficulté, au feuillage dépouillé.

Vue aérienne des mangroves endommagées



Vue aérienne de mangroves endommagées après une mission de surveillance en 2019 dans le golfe de Carpentaria. Photographie: Norman Duke

«Les forêts de mangroves sont les seules forêts continues dans cette zone. Ce sont des arbres très réussis et ils forment généralement une canopée verte solide qui est très distinctive. Nous voyons maintenant des dommages à la canopée – une couleur grise où elle serait normalement verte ".

Il a ajouté que les branches mortes empilées derrière elles étouffaient et endommageaient la nouvelle croissance et que le littoral était en recul, en partie à cause de l'élévation du niveau de la mer qui, selon lui, augmentait plus vite que la moyenne mondiale.

"Comment le golfe peut-il supporter que je ne sache pas", a-t-il déclaré, évoquant l'impact de l'élévation du niveau de la mer.

Duke a déclaré qu'il était "parfaitement clair" que les estuaires qui se jettent dans le golfe avaient des niveaux d'érosion plus importants que ceux qu'il avait vus auparavant.

Jock Mackenzie et Norman Duke



Les scientifiques de l'Université James Cook, Jock Mackenzie (à gauche) et Norman Duke lors d'un voyage de surveillance en 2019 dans le golfe de Carpentaria. Photographie: Norman Duke

«Il y aura presque certainement des impacts sur la pêche et sur la capacité des mangroves à protéger les côtes de l'érosion», a-t-il déclaré.

Les rapports initiaux ont estimé que la zone endommagée en 2015 avait une longueur d'environ 1 000 km, mais M. Duke a déclaré que les visites ultérieures avaient porté ce nombre à plus de 2 000 km. Environ 8 000 hectares (20 000 acres) de mangroves ont été touchés.

Plus tôt cette semaine, une étude majeure a révélé que l’Australie était un point chaud dans le monde pour le carbone stocké dans les mangroves, les herbiers et les marais à marées, mais elle avait averti que la dégradation des écosystèmes libérait déjà environ 3 millions de tonnes de CO2 par an.

Les résultats ont quantifié pour la première fois le rôle majeur que jouent les «écosystèmes côtiers végétalisés» dans l’absorption et le stockage du carbone.

Duke a dit qu'il ne savait pas si le changement climatique causé par l'homme était un facteur dans ce qu'il avait vu, mais il a ajouté: «À quoi vous attendez-vous avec le changement climatique, avec des tempêtes plus violentes et des températures plus élevées? A quoi cela ressemble-t-il?

«Je pense que cet exemple dans le golfe est une présentation claire, car cette région est si éloignée. Il n'y a pas d'autres facteurs que nous pouvons lui attribuer. "

Duke dirige un projet du programme national des sciences de l'environnement visant à étudier les conséquences du vaste dépérissement de la mangrove de 2015.

Il a ajouté que les gardes forestiers des propriétaires traditionnels avec lesquels il travaillait et qui ont soutenu les visites de surveillance avaient besoin de soutien pour continuer leur travail.

Il a ajouté que les rangers effectuaient des travaux vitaux pour patrouiller les plages et tentaient également de surveiller les sites de nidification des tortues attaqués par des cochons sauvages.

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