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Un vétéran de la guerre afghane fait son rapport

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Qu'est-ce que ça fait d'avoir été un marin en Afghanistan et d'y être retourné en tant que journaliste? C’est une question que je me pose souvent.

Je n'ai jamais vraiment de réponse.

Les versions de moi-même, âgées de 20 et 22 ans, déployées dans la province de Helmand en 2008 et 2009 en tant que fantassin de marine enrôlé n'étaient que des versions différentes. Dix ans plus tard, il ne reste que deux vieux journaux et une entrée de mon premier déploiement que je me souviens assez souvent.

«Je pense que c’est la fin du vingtième jour ici», ai-je écrit au début de mai 2008. «C’est difficile d’expliquer cet endroit, et j’ai le sentiment qu’il va me falloir du reste de ma vie pour comprendre ce qui s’est passé ici.

Cela fait 11 ans que j’ai écrit ce passage, et c’est tout aussi vrai. Certes, j'ai compris ce qui s'était passé dans la province de Helmand en 2008. Il s'agissait du premier chapitre d'une stratégie de contre-insurrection mal inspirée construite au sommet de la constellation d'avant-postes que l'armée américaine a finalement livrés aux Afghans en 2014. Nous les avons vus s'effondrer sous les Taliban au cours des mois Qui a suivi.

Mais ce mois-ci, j’ai marché à l’arrière d’un hélicoptère après s’être posé à un endroit poussiéreux. UNEavant-poste des forces spéciales américaines dans la province de Nangarhar (est). La guerre n’était pas finie, seulement les chapitres précédents de mes 20 ans.

Le gravier me semblait familier. Le bourdon des générateurs semblait familier. Les déchets brûlants jetés à la périphérie de la petite base sentaient l’endroit que j’avais appelé à la maison pendant près de deux ans.

J'étais de retour dans un coin éloigné de “ma guerre”Pour rendre compte de la guerre menée par l’armée américaine contre l’affilié de l’État islamique dans le pays. Sur cette petite base, appelée Site d’appui de la mission Jones, une équipe des forces spéciales et un consortium d’autres soldats tentaient de maintenir les extrémistes dans les montagnes le long de la frontière pakistanaise.

C'était une chose étrange, de revenir dans un endroit qui semblait coincé dans le temps, déchiré d'une version antérieure de ma vie. Mais ils avaient le Wi-Fi – ce n’était certainement pas le cas en 2008.

Au crépuscule, je m'attendais toujours à rencontrer des amis de mon peloton: Jorge, Ryan et Matt qui traînaient dans les tuyaux en PVC. enterré dans le sol qui a doublé comme urinoirs; leur des contours distinctement reconnaissables après tant de jours sur le terrain.

Mais mes amis sont partis depuis longtemps. Jorge est un policier à l'extérieur de Houston. Ryan travaille à la construction dans le nord de la Californie. Et Matt est mort. À leur place se trouvaient trois soldats choisis au hasard – une vingtaine d’années qui me regardaient avec suspicion. Comme nous avions l'habitude de le faire lorsqu'un journaliste s'était présenté à Helmand avec des intentions peu claires, dans un point de vente dont nous n'avions jamais entendu parler ni voulu suivre: Reuters? BBC? Que signifie NPR?

Tôt le lendemain matin, je suis monté dans l'une des tours de guet situées au sud de la base. La sentinelle venait de commencer son quart de travail de six heures. Il n’a pas dit grand chose et je me suis contenté de regarder les montagnes au loin.

Il y a dix ans, cela aurait été moi. Détendez-vous sur une chaise de sacs de sable de fortune et décidez à quoi je voulais penser pendant une demi-douzaine d'heures à peu près. En parcourant une étagère de souvenirs, mon cerveau était alors principalement rempli de restes de lycée et de 10 jours de congé avant notre déploiement.

«On vous a probablement dit d’éviter de me parler», ai-je dit au soldat appuyé sur la mitraillette de la tour.

C'était une affirmation rhétorique, mais ma nostalgie avait été remplacée par la lente prise de conscience que j'étais actuellement employé par le New York Times et non par le United States Marine Corps.

Le soldat a reconnu la question et a dit peu de chose, mis à part le fait que son sergent de peloton avait beaucoup renforcé ce point avant mon arrivée.

«C’est comme tous les films de guerre que vous avez vus, mais cela ne se termine pas dans 120 minutes», écrivais-je en 2008. «C’est en boucle».

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